Honderd kudo’s voor Kodu (Win een licentie!)

Kodu is een initiatief van Microsoft Research om kinderen de kunst van het programmeren bij te brengen. Als middel is het bouwen van spelomgevingen gekozen en de bediening geschiet geheel via de (Xbox360) controller. Kinderen krijgen zo gevoel voor objecten, regels met gedrag (When … Do …) en attributen. Ook is het mogelijk om objecten abstract (creatable) te definiëren zodat deze door een bepaalde gebeurtenis aangemaakt kunnen worden, b.v. als een timer afgaat.

Kodu logo

Kodu UI

Kodu kan al door kinderen vanaf acht jaar oud opgepakt worden. Het biedt aardige tools om een wereld te creëren (bergen, water, etc.) en ook zijn er veel mogelijkheden om scores af te beelden (hoeveelheid leven va een object) en het verloop van een spel te bepalen (wie wint, wie verliest). Kodu is totaal in XNA geschreven maar daar merk je als speler niks van. Je kunt de Kodu trial downloaden en voor vijf dollar (400 Xbox Live Point) is het geheel van jou. Hiermee kun je dan onbeperkt aan je spelwerelden bouwen (de trial biedt je steeds maar vijf minuten plezier waarna je opnieuw moet beginnen). En je kunt uiteindelijk ook jouw games met anderen gaan delen.

Ik kwam toevallig dit project tegen op het internet, nog met de Logo turtle in mijn hoofd. Aangezien ik enkele zonen heb die tot de doelgroep behoren en ze wel eens vragen wat hun papa overdag doet, leek het mij aardig om ze hiermee in aanraking te brengen. Ik heb helaas niet het beroep van brandweerman of timmerman dus dat ik zakelijke administratieve software ontwikkel zal enigszins buiten hun belevingswereld liggen 🙂

Dus ik wilde Kodu aanschaffen… Dat is minder eenvoudig dan het op
eerste gezicht lijkt. Kodu is officieel een onderdeel van Xbox Indie games, een
community platform waarin zelf ontwikkelde XNA games gedeeld en verkocht kunnen worden. Helaas is Indie niet toegankelijk voor personen met een Xbox Live account buiten Amerika en Engeland. Dus eerst heb ik een UK Xbox Live account aangemaakt. Hiermee is de Kodu trial toegankelijk en eenmaal op je Xbox harde schijf geladen, is deze ook voor andere accounts op de Xbox toegankelijk.

Maar ik wilde niet de trial, ik wilde juist de volledige versie. Dus kocht ik via Xbox Live 800 punten op mijn Nederlandse Live account met een Nederlandse creditcard. Je hebt namelijk een UK creditcard nodig voor een UK Live account en je kunt tussendoor niet van land wisselen! Maar helaas, de (Nederlandse?) Xbox Live Points zijn NIET te gebruiken voor een Indie applicatie. Dus toen ben ik maar bij de plaatselijke speelgoedwinkel punten gaan kopen. Maar opnieuw, ook deze bleken niet te koppelen aan een UK account. Uiteindelijk heb ik via Internet een webshop gevonden welke punten leverde welke zowel voor Europa als Engeland geldig moesten zijn. En inderdaad, het werkte prima, Kodu is nu volledig ontsloten. Het kost wat (voor mijn gevoel zelfs meer dan honderd kudo’s) maar dan heb je ook wat.

En inderdaad, mijn oudste zoon die bijna negen is, had na een uurtje al het toevoegen van de regels voor gedrag door. En in een ochtend had hij al een eenvoudig voetbalspelletje gebouwd. Weliswaar moeten we nog uitzoeken hoe je
de score moet bijhouden maar er zijn een aantal heel aardige tutorials
beschikbaar op YouTube of uitgeschreven .

Besturing via de controller

Wat mij echt verbaasde, was dat mijn oudste zoon op een gegeven moment een onzichtbare steen plaatste welke de achtergrond muziek van het spelletje afspeelde. Hiermee plaatste hij dus in feite een variabele van een multimedia type in zijn spelletje. Het spel is overigens Engelstalig maar alles is van duidelijke iconen voorzien. Maar het is opvallend hoeveel Engelse termen al tot de woordenschat behoren van een kind onder de tien. Ik hoef bijna niets te vertalen.

Zoals hierboven te lezen valt ben ik heel enthousiast over Kodu als introductie voor programmeren. Mocht u geïnteresseerd zijn vanuit het onderwijs, dan is het mogelijk om een beta versie (inloggen met een Live login) op te halen welke
gewoon op een PC kan draaien.

Voor de overige geïnteresseerden met een Xbox360 valt er hier eenmalig een gratis versie van de volledige Kodu te winnen! Nogmaals, u dient hier dus een UK account voor aan te maken! De tiende mailer die mij kan vertellen hoe je de eerste tutorial binnen de Kodu trial kunt uitspelen, is de gelukkige en ontvangt een Xbox360 code om Kodu gratis te ontsluiten. (Met dank aan het Microsoft Research Kodu team)

<WE HEBBEN EEN WINNAAR>

Succes dus, je kunt mij jouw oplossing onder vermelding van Kodu-Contest toesturen naar sander.vandevelde@atosorigin.com

Update 12-3-2010: Inmiddels is er een winnaar bekend. Hartelijk dank voor
iedereen die mee heeft gedaan!

</WE HEBBEN EEN WINNAAR>

Update 15-1-2010: Kodu is nu formeel op de PC beschikbaar. (Via tweakers)

Excel Services Does and don’ts

Met MOSS 2007 Enterprise komt ook het illustere Excel Services (ES) mee. Over
de mogelijkheden en onmogelijkheden van deze dienst blijkt nogal wat verwarring op architectuur-niveau te zijn. Ik zal hier de grootte verwarring proberen weg te nemen.

Excel Services Architectuur

Dus Excel Services…

… is geen Excel op de server. Er wordt geen Excel.exe op de server
geplaatst. ES bestaat uit een service voor het uitvoeren van berekeningen (Excel
Calculation Services) en een representatie (Excel Web Access). Samen kunnen ze
reguliere Excel workbooks tonen in een browser en filtering of What-If analyses
uitvoeren.

… toont NIET alle mogelijke Excel workbooks. Helaas moet een Excel
workbook aan een heleboel eisen voldoen voordat deze getoond kan worden. Macro’s en ActiveX worden natuurlijk niet ondersteund. Maar basale eigenschappen zoals comments, dropdownlists en worksheet-beveiliging worden ook niet ondersteund (in MOSS 2007; wellicht wel in latere versies). Meer informatie hierover is te vinden op de MSDN. Er is overigens ook een Compatibility Checker beschikbaar maar deze is niet heilig.

… kan GEEN Excel workbooks aanpassen, ES representeert alleen
workbooks. Als de gebruiker een document in de browser toont en enkele regions zijn manipuleerbaar gemaakt voor ES, dan worden de wijzigingen als een soort ‘What-If’ analyse uitgevoerd en opgeslagen. Het oorspronkelijke document blijft onaangetast. Aanpassingen moeten in Excel op een client plaatsvinden of via een derde-partij component.

… beidt geen mogelijkheden om Excel workbooks in de browser te
manipuleren (het vorige punt vanaf gebruikers-perspectief). Los van het feit dat
we niet echt kunnen opslaan, is de browser ondersteuning zeer beperkt. Je moet
steeds door blokken van (zo’n 100 bij 100) cellen heen navigeren. ES lijkt ook
niet ontworpen voor manipulatie op de server en dat kan dus beter aan een
integratie met Google Docs of Office 2010 WebApps overgelaten worden.

… is wel degelijk een (licht) alternatief voor zware BIS oplossingen.
ES is natuurlijk niet te vergelijken met het bouwen van een datawarehouse, ETL
en steranalyses. Maar ES beidt wel eenvoudige mogelijkheden om data uit Excel
workbooks smakelijk en praktisch te representeren op SharePoint portalen.
Dynamische data is uit te lezen via External Data Sources en de echte lastige
berekeningen zijn via User Defined Functions uit te voeren. Indien een
investering in BIS niet mogelijk is of als nog niet duidelijk is welke
informatie centraal beschikbaar moet komen, kan ES een (tijdelijke) uitkomst
zijn.

… kan ook als Business Rules Engine toegepast worden. Met het onderdeel
Excel Web Services van ES is het mogelijk om via een API berekeningen te
forceren uit een Excel Workbook. Vul gewoon de cellen met waarden en lees het
antwoord uit een cel met een formule. Door gebruik te maken van een input range (welke meerdere cellen bevat) kan de overhead beperkt worden tot het schrijven en lezen in steeds maar één stap (handig als je honderd waarden moet ingeven om één uitkomst te lezen). De berekeningen zelf worden dan onderhouden door een medewerker in een Excel workbook.

… is nog een 1.0 product in MOSS 2007. De vuistregel dat je bij
Microsoft producten pas de volle omgang ziet bij 2.0 Servicepack 1 gaat wellicht
ook hier op. Gelukkig komt er een volgende versie aan met MOSS 2010. Meer
informatie over de mogelijkheden is vanaf morgen te bekijken in een één uur durende webinar.

Met bovenstaande samenvatting kan ES voortaan goed gepositioneerd worden binnen de huidige systeemarchitectuur.